Greetings Card, Raphael Tuck & Sons, 1909, London, Public Domain Mark

Introduction

Tous les immigrants avaient leur propre ensemble de motivations qui justifiait leur décision de franchir le pas de l'émigration. Et il s'agissait vraiment d'un grand pas puisqu'ils devaient quitter leur pays natal et laisser derrière eux leur famille et leurs amis pour recommencer une nouvelle vie de l'autre côté de l'Atlantique, dépensant la plus grande partie – voire l'intégralité – de leurs économies pour le voyage en bateau à voile ou à vapeur. Quelles furent les raisons qui poussèrent plus de 30 millions de personnes à quitter les personnes qu'elles aimaient? Comment se fait-il qu'autant de personnes aient choisi de quitter le continent européen du 19e siècle et quelles furent les forces magnétiques qui les attirèrent vers cette terre d'opportunités de l'autre côté de l'Atlantique? Bien que chaque personne ait été guidée par ses propres motivations, il est possible de discerner des tendances explicites qui les poussèrent et les incitèrent à agir.

Terre d'espoir et de rêves

Dans l'Europe du 19e siècle, des centaines d'histoires circulaient sur les possibilités offertes par cette jeune nation qui répondait au nom des États-Unis d'Amérique. Là-bas, c'est du moins ce que l'on racontait, même le commun des mortels pouvait devenir riche, posséder un lopin de terre ou fonder sa propre entreprise dans cette « terre promise ». Et d'une certaine façon, cela était vrai, même si pour de nombreux émigrants la réalité fut moins radieuse que les rêves qu'ils nourrissaient. À l’époque, cependant, de vastes régions d'Europe étaient encore composées de sociétés paysannes et il était pratiquement impossible de gravir l'échelle sociale.
Lorsque la construction des voies ferrées s'accéléra et que des compagnies de chemins de fer très concurrentielles luttèrent pour une bonne position sur le marché, il devint plus facile et moins cher aux colons de se déplacer à l'intérieur du pays et de coloniser les nouveaux territoires conquis. Le déplacement de la frontière vers l'Ouest ouvrit de nouvelles régions agricoles, ce qui permit à de nombreuses personnes d'acheter des terres arables à un faible prix. D'un autre côté, le nouveau secteur industriel se développait rapidement, ce qui se traduisit par une très forte demande de main-d'œuvre. Les immigrants pouvaient travailler non seulement dans les usines prospères du pays mais aussi dans d'autres secteurs industriels en pleine expansion, tels que l'industrie minière, le commerce du bois ou les chemins de fer.

Immigrants' first view of America, Jefferys, Charles W. (Charles William), NYPL Digital Gallery, Public Domain Mark
Immigrants' first view of America, Jefferys, Charles W. (Charles William), NYPL Digital Gallery, Public Domain Mark
First sight of New York Bay--arrival of a European steamer., Champney, James Well 1877, New York, NYPL Digital Gallery, Harper's weekly : a journal of civilization, Public Domain Mark
First sight of New York Bay--arrival of a European steamer., Champney, James Well 1877, New York, NYPL Digital Gallery, Harper's weekly : a journal of civilization, Public Domain Mark
Gruppe, Amerika 1920-1940,  Ukjend Kort sendt frå Amerika frå ein Ivar til Hans N. Lilleøren. I teksten står det: 'Er det ikke store tømmerstokker, synes du? Jeg er en af dem, elles er det ukjente.' Denne Ivar er nok ein emigrant frå Vik. 1920 - 1940, Fylkesarkivet i Sogn og Fjordane, In Copyright
Gruppe, Amerika 1920-1940, Ukjend Kort sendt frå Amerika frå ein Ivar til Hans N. Lilleøren. I teksten står det: 'Er det ikke store tømmerstokker, synes du? Jeg er en af dem, elles er det ukjente.' Denne Ivar er nok ein emigrant frå Vik. 1920 - 1940, Fylkesarkivet i Sogn og Fjordane, In Copyright
Power plant, Power plant, Bay State Street Railway plant, Quincy Point, Massachusetts, 1913, NARA  Media Archive, In Copyright
Power plant, Power plant, Bay State Street Railway plant, Quincy Point, Massachusetts, 1913, NARA Media Archive, In Copyright
The green fields of America, First lines: Farewell to the land of shillelagh and shamrock, / Where many a long day in pleasure I spent.   The White Collection contains popular slip ballads printed in Dublin, Cork and Johnstown, which refer to contemporary events including the Crimean War, crime and politics. 1860, Trinity College Dublin , CC0
The green fields of America, First lines: Farewell to the land of shillelagh and shamrock, / Where many a long day in pleasure I spent. The White Collection contains popular slip ballads printed in Dublin, Cork and Johnstown, which refer to contemporary events including the Crimean War, crime and politics. 1860, Trinity College Dublin , CC0

Quitter l'Europe

Si des forces ont attiré les Européens en Amérique, certains facteurs ont également poussé des gens à se résoudre à partir. Dans la plupart des pays européens, la Révolution industrielle avait non seulement changé la vie économique, mais elle avait aussi bouleversé les relations sociales et la société. Dans les campagnes, le développement de la mécanisation et l'amélioration des processus de production se traduisirent simultanément par une augmentation de la production, une diminution des prix des produits et une forte baisse de la demande de main-d'œuvre. De nombreuses familles d’agriculteurs se retrouvèrent dans l'impossibilité de gagner leur vie. Les gens quittèrent les campagnes pour rejoindre les régions urbaines en pleine expansion, où ils espéraient trouver du travail dans les usines nouvellement créées. Les faibles coûts des lignes de production dans les usines sonnèrent le glas des hommes de métier et des artisans, comme les tailleurs ou les forgerons, qui perdirent leur emploi.
Un autre problème était le nombre de personnes en Europe. La population était passée de 140 millions d’Européens en 1750 à plus de 450 millions à l'aube du 20e siècle. Dans une situation où la population augmentait et où les possibilités d'emploi diminuaient, l'émigration fut perçue comme une solution. Des événements importants à l'échelon national ou régional influençaient aussi les décisions des gens et pouvaient générer des pics d'émigration importants. L'exemple le plus connu est ici la Famine irlandaise, qui entraîna une émigration massive à partir de l'Irlande. Une autre catastrophe, la crise agricole mondiale de 1880, provoqua une montée du chômage si forte en Europe qu'elle entraîna aussi une augmentation de l'émigration vers les États-Unis.

Les Emigrants ,  Pontenier, Auguste (1820-1888). Graveur | Schuler, Théophile. Dessinateur, Bibliothèque nationale de France , Public Domain Mark
Les Emigrants , Pontenier, Auguste (1820-1888). Graveur | Schuler, Théophile. Dessinateur, Bibliothèque nationale de France , Public Domain Mark

De la répression à la liberté

Si les motivations économiques ont joué un rôle clé dans la décision d'émigrer vers les États-Unis, elles ne furent pas nécessairement les seules à justifier les départs. Pour certains, l'émigration ne fut qu'un impérieux besoin de liberté. Dans de nombreux pays européens, les gouvernements participaient de plus en plus à la vie quotidienne des personnes, formant des Églises d'État, créant le service militaire obligatoire et levant des impôts plus élevés. Cela entraîna parfois des protestations et une agitation sociale. Au cours de ce 19e siècle turbulent, des vents révolutionnaires soufflèrent sur l'Europe. Un grand nombre de ces révolutionnaires s'inspiraient des idéaux et des valeurs libéraux du système américain. Lorsque certaines de ces révolutions échouèrent, de nombreuses personnes quittèrent l'Europe pour aller conquérir leur liberté si ardemment désirée en Amérique.
La pression des gouvernements n'entraîna pas seulement des tensions politiques, mais elle provoqua aussi des conflits religieux ou ethniques. La vie de certaines minorités devint de plus en plus difficile, ce qui aboutit au harcèlement et à la discrimination. Certains groupes, comme des confessions protestantes néerlandaises, les catholiques en Irlande ou les mormons danois, furent attirés par la liberté religieuse qui existait en Amérique et ils décidèrent de partir. D'autres minorités furent traitées encore plus durement et subirent des violences, des répressions et des persécutions. Ce fut le cas de millions de Juifs d'Europe de l'Est, qui tentèrent d'échapper à l'antisémitisme et à la violence des pogroms. Les États-Unis et leur tolérance religieuse furent leur principale destination.

Tijdschriftillustratie (Magazine Illustration), Braakensiek, Johan Coenraad, Repository/Location: Joods Historisch Museum, Amsterdam (collectie J. van Velzen), inv. nr. 07461, In Copyright
Tijdschriftillustratie (Magazine Illustration), Braakensiek, Johan Coenraad, Repository/Location: Joods Historisch Museum, Amsterdam (collectie J. van Velzen), inv. nr. 07461, In Copyright
 'Men and Women of Mark' newspaper cuttings album, E de Haas, Page 325, 'Men and Women of Mark in Modern Judea' album of newspaper cuttings (c 1892-1911) compiled by E de Haas. Contains 1 cutting with 5 drawings of the Russian atrocities - murdered Jews including a whole family, the Jewish hospital at Odessa, the authorities taking Jewish victims from the hospital to the cemetery, identifying murdered Jews and Jewesses, Jewish shops and boulevard in the Alexander Prospect, Odessa, destroyed by the mob (1905) , In Copyright
'Men and Women of Mark' newspaper cuttings album, E de Haas, Page 325, 'Men and Women of Mark in Modern Judea' album of newspaper cuttings (c 1892-1911) compiled by E de Haas. Contains 1 cutting with 5 drawings of the Russian atrocities - murdered Jews including a whole family, the Jewish hospital at Odessa, the authorities taking Jewish victims from the hospital to the cemetery, identifying murdered Jews and Jewesses, Jewish shops and boulevard in the Alexander Prospect, Odessa, destroyed by the mob (1905) , In Copyright

Une terre d'accueil pour les immigrants

Des millions d'émigrants européens souhaitaient recommencer une nouvelle vie en Amérique, mais sans les conditions adéquates, l'immigration aux États-Unis n'aurait jamais pu avoir lieu. L'un des plus grands facteurs à l'origine de l'émigration de masse au 19e siècle, fut l'amélioration des transports que nous traiterons dans la prochaine partie de cette exposition. L'autre condition cruciale fut l'attitude d'ouverture des États-Unis à l'égard des immigrants d'origine européenne. Pendant des décennies, les immigrants furent les bienvenus pour peupler les terres nouvellement conquises et travailler dans les usines pour remédier à la pénurie de main d'œuvre. Dans le même temps, certains pays européens assouplirent les lois qui interdisaient l'émigration pour tenter de résoudre les problèmes démographiques.
Et malgré la mise en œuvre de règlements plus stricts sur l'immigration aux États-Unis au tournant du siècle, l'émigration se poursuivit. Jusqu'au début de la Première Guerre mondiale, des centaines de milliers d'immigrants furent accueillis chaque année. Il fallut attendre 1921 et l'Emergency Quota Act (la loi des quotas), puis l'Immigration Act of 1924 (la loi sur l'immigration de 1924) pour que l'Amérique resserre ses frontières et mette fin à l'ère de l'immigration illimitée des Européens.

Lied voor vrolijke , Lied voor vrolijke Landverhuizers welke met het Stoomschip DE IJZERE MAN, naar Amerika willen vertrekken. (Song for cheerful emigrants who want to depart to Amerika with the steamship 'DE IJZERE MAN')Daar ligt een prachtig zeekasteel, / Hoera die ijzere man , National Library of the Netherlands - Koninklijke Bibliotheek , Public Domain Mark
Lied voor vrolijke , Lied voor vrolijke Landverhuizers welke met het Stoomschip DE IJZERE MAN, naar Amerika willen vertrekken. (Song for cheerful emigrants who want to depart to Amerika with the steamship 'DE IJZERE MAN')Daar ligt een prachtig zeekasteel, / Hoera die ijzere man , National Library of the Netherlands - Koninklijke Bibliotheek , Public Domain Mark
Public Domain Mark
The modern ark, Bisbee, Ezra; Eytinge, Solomon 1871, New York, NYPL Digital Gallery Harper's weekly : a journal of civilization, Public Domain Mark
Aliens Who Have Been Admitted, Landing in New York at the Barge Office, Regulation of Immigration at the Port of Entry, United States Immigrant Station, New York City c. 1903, Harvard Art Museums/Fogg Museum, Transfer from the Carpenter Center for the Visual Arts, Social Museum Collection, 3.2002.459.1, In Copyright
Aliens Who Have Been Admitted, Landing in New York at the Barge Office, Regulation of Immigration at the Port of Entry, United States Immigrant Station, New York City c. 1903, Harvard Art Museums/Fogg Museum, Transfer from the Carpenter Center for the Visual Arts, Social Museum Collection, 3.2002.459.1, In Copyright