Las plantas comestibles que vinieron de América

Aprendiendo a amar a las patatas

PATATA (Solanum tuberosum L.)

Usan los Indios otro genero de rayzes que llaman Papas, que son a modo de turmas de tierra, y echan arriba una poquilla hoja. Estas papas cogen, y dexanlas secar bien al Sol, y quebrantandolas hazen lo que llaman chuño, que se conserva assi muchos dias, y les sirve de pan.

José Acosta (1590) - ‘Historia natural y moral de las Indias’

La patata o papa se originó los Andes, donde se domesticaron especies silvestres nativas de la zona, lográndose con el tiempo seleccionar y mejorar una gran variedad de tubérculos que dieron lugar a las patatas que hoy conocemos. Cultivada desde hace más de 5000 años, sigue siendo parte esencial de la cultura y la alimentación de la zona andina.

De la mano de los conquistadores las patatas llegan a España en el siglo XVI, extendiéndose posteriormente al resto de Europa. Inicialmente estaban restringidas a jardines botánicos como plantas ornamentales, ya que la población era muy reacia a consumirlas. Y aunque con el paso del tiempo se reconoció el valor de la patata, no fue hasta finales del siglo XVIII cuando se convirtió en un alimento básico en Europa. Actualmente es el cuarto cultivo alimenticio más importante del mundo, sembrándose en más de 150 países.

La patata pertenece al género Solanum, el más grande de la la familia Solanaceae, que cuenta con más de 1400 especies. Todas las patatas explotadas comercialmente pertenecen a una sola especie de la que se cultivan unas pocas variedades. Sin embargo en América existen unas 200 especies de patatas silvestres y en los Andes se cultivan más de 5000 variedades adaptadas a diferentes terrenos y altitudes. Lamentablemente muchas de estas variedades, cultivadas durante milenios, así como sus parientes silvestres se están perdiendo. Un estudio reciente de la FAO predice que hasta el 22% de los parientes silvestres de algunas especies importantes para la alimentación, como los cacahuetes, las patatas o las judías, habrán desaparecido para el año 2055 debido al cambio climático.

Aunque la gran mayoría de las patatas cultivadas son destinadas al consumo humano, son también una fuente importante de almidón, muy utilizado en la industria alimentaria como espesante y aglutinante y para la producción de bebidas alcohólicas como el vodka y algunos aguardientes. También es usado en la industria farmacéutica, textil, en la fabricación del papel y como adhesivo. Se le atribuyen propiedades medicinales para el tratamiento de úlceras, erupciones cutáneas y quemaduras.