CACAHUETE O MANÍ (Arachis hypogaea L.)

Embiaron me del Peru una fruta muy graciosa, que se cria debaxo de la tierra, y muy hermosa de ver, y muy sabrosa de comer.

Nicolas Monardes (1580) - ‘Primera y segvnda y tercera partes de la Historia Medicinal’

El cacahuete es una leguminosa herbácea que alcanza entre 30-50 cm de altura. Tras la polinización, los tallos de las flores se alargan curvándose hacia abajo hasta tocar suelo, empujando a los ovarios que quedan enterrados, de modo que el fruto se desarrolla bajo tierra. Este fenómeno se conoce como geocarpia.

Se cree que el género Arachis, que cuenta aproximadamente con 69 especies, tuvo su origen en el SW de Mato Grosso do Sul o en el NE de Paraguay, donde se encuentran las especies más antiguas. El cacahuete ya era cultivado en Mesoamérica antes de la llegada de los españoles, pero los indicios más antiguos de su cultivo, datados de hace más de 7000 años, son de Perú. Esta especie fue posteriormente introducida en otras partes del mundo por los europeos. Actualmente el cacahuete o maní es una de las cinco semillas oleaginosas más importantes económicamente y la leguminosa más ampliamente cultivada.

Además de Arachis hypogaea, otras especies del género son cultivadas a menor escala como forrajeras, acondicionadoras del suelo o como ornamentales. Las especies silvestres de maní fueron una fuente importante de proteínas en el pasado y algunas siguen utilizándose con fines alimenticios y medicinales en Brasil y Paraguay. La semilla se consume cruda, frita o tostada como ingrediente de gran variedad de platos; es también utilizada para la elaboración de mantequilla de cacahuete.