Las plantas comestibles que vinieron de América

Almidón, cianuro y la mandioca

YUCA, MANDIOCA O CASSAVA (Manihot esculenta Crantz)


En algunas partes de Indias usan un genero de pan q llaman Caçaui, el qual se haze de cierta rayz, que se llama Yuca. Es la Yuca rayz grande y gruessa, la qual cortan en partes menudas, y la rallan y, como en prensa la esprimen, y lo que queda es como torta delgada y muy grande y ancha quasi como una adarga. Esta así seca es el pan que comen: es cosa sin gusto y dessabrida, pero sana y de sustento, por esso deziamos estando en la Española, que era propria comida contra la gula, porque se podía comer, sin escrupulo de que el apetito causasse excesso.

José Acosta (1590) - ‘Historia natural y moral de las Indias’

La mandioca es un arbusto de hasta tres metros de altura cuyas raíces tuberosas, ricas en almidón, pueden alcanzar hasta un metro de largo. Estas raíces requieren una cuidadosa preparación antes de ser consumidas, ya que contienen suficiente cantidad de cianuro de hidrógeno como para causar parálisis parcial o incluso la muerte si se consumen crudas.

Originaria de América del Sur, la yuca fue domesticada hace unos 5000 años y cultivada desde entonces en zonas tropicales y subtropicales de América Central y del Sur. Tras el descubrimiento del Nuevo Mundo, fue introducida con éxito en las colonias que los países europeos tenían en Asia y África. Su tolerancia a la sequía y a los suelos pobres hizo que se convirtiera en uno de los cultivos más populares en países tropicales y subtropicales de todo el mundo, ofreciendo una fuente confiable de alimento e ingresos para pequeños agricultores.

La yuca es el tercer cultivo alimenticio más importante en los trópicos y aproximadamente 500 millones de personas en África comen sus raíces diariamente, siendo también un alimento básico en América Latina y el Caribe. Es además utilizada para hacer bebidas fermentadas, como alimento para el ganado, como fuente de bioetanol, como materia prima para la industria farmacéutica y para la producción de almidón utilizado en la industria alimentaria y cosmética.

El género Manihot, perteneciente a la familia Euphorbiaceae, es de distribución exclusivamente Neotropical y cuenta con unas 120 especies aceptadas, siendo Brasil el principal centro de diversidad del género.